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Una pista sobre una enfermedad similar a la poliomielitis

Una pista sobre una enfermedad similar a la poliomielitis


Imagen para el artículo titulado La autopsia de un niño que murió en 2008 revela una pista sobre una misteriosa enfermedad similar a la poliomielitis

Foto: Hagen Hopkins

La evidencia de la trágica muerte de un niño de 5 años en 2008 finalmente puede resolver el debate sobre una misteriosa condición similar a la poliomielitis que ha estado paralizando a los niños durante años. Esta semana, los investigadores dicen que encontraron rastros claros del enterovirus D68 en las células nerviosas del niño, que probablemente murió de mielitis flácida aguda. Muchos científicos han sospechado durante mucho tiempo que el EV-D68 es la causa raíz de los recientes brotes de esta rara enfermedad.

La mielitis flácida aguda (AFM) se caracteriza por inflamación a lo largo de la médula espinal y tiende a afectar a niños muy pequeños. Esta inflamación conduce a síntomas neurológicos, más comúnmente una debilidad repentina de los brazos y las piernas y la pérdida de reflejos. AFM a veces puede causar parálisis permanente y, en los casos más graves y, a menudo, fatales, los músculos respiratorios de las personas dejan de funcionar por completo. Es importante destacar que este mismo tipo de enfermedad rara vez les sucede a las personas que contraen polio, que fue responsable de paralizar a decenas de miles de niños estadounidenses a mediados del siglo XX.

En 2012, un grupo de médicos en California comenzó a notar un aumento pequeño pero alarmante en la cantidad de niños que desarrollaron estos síntomas. La poliomielitis se descartó rápidamente como la causa, ya que casi se erradicó del mundo. Pero una infección viral permaneció en la parte superior de la lista de sospechosos, en parte porque la mayoría de las víctimas reportaron fiebre u otros signos de infección respiratoria poco antes de que comenzara su AFM. Desde entonces, se han informado periódicamente brotes de AFM en los EE. UU. y han afectado a cientos de niños a la vez.

Muchos científicos se han decidido por EV-D68 como la causa principal de este aumento en AFM. Es un primo cercano del virus de la poliomielitis y, a veces, se ha detectado en el líquido cefalorraquídeo de las víctimas. Y aunque históricamente el EV-D68 se ha visto como un virus leve del resfriado común, existe cierta evidencia de que recientemente evolucionó de manera que podría causar AFM con más frecuencia.

Incluso las autoridades sanitarias como los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades ahora afirman explícitamente que es probable que el EV-D68 esté causando estos picos de AFM, aunque también puede haber otros enterovirus relacionados a los que culpar. Pero gran parte del caso de EV-D68 es circunstancial, y todavía hay mucho que no entendemos acerca de cómo está causando AFM. Esta nueva investigación, presentada el pasado miércoles en el New England Journal of Medicine, parece proporcionar la prueba más directa hasta ahora de su función.

Los investigadores pudieron encontrar un estudio de caso, publicado en 2011, sobre un niño de 5 años que murió de una enfermedad similar a la AFM en 2008, cuando la AFM no se reconocía formalmente. Como parte del estudio, la familia permitió una autopsia del niño, que encontró EV-D68 en su líquido cefalorraquídeo. El equipo volvió y volvió a examinar las muestras conservadas de la médula espinal. Esta vez, encontraron ARN y proteínas de EV-D68 en las neuronas motoras del niño, lo que indica una infección adicional. Y también identificaron evidencia clara de inflamación en estas células infectadas.

En conjunto, dicen los autores, es una evidencia sólida de que la AFM es causada por “una combinación de los efectos directos de la infección viral de las neuronas motoras de la médula espinal y el daño resultante de la inflamación local”.

Aunque la AFM es una afección grave que puede tener efectos de por vida, la mayoría de los niños no mueren a causa de ella y simplemente no es seguro tomar este tipo de muestras de pacientes vivos. Entonces, el redescubrimiento de este caso permitió a los investigadores una rara oportunidad de buscar el virus donde era más probable que estuviera causando problemas a sus víctimas.

“Esto es emocionante. Es la mejor evidencia que hemos tenido en humanos”, dijo a Healthday Megan Culler Freeman, especialista en enfermedades infecciosas del Children’s Hospital of Pittsburgh que no está afiliada a la investigación.

Quedan muchos misterios sobre AFM y EV-D68, incluso cuándo ocurrirá el próximo brote importante. Desde que se identificó por primera vez la AFM, los brotes generalmente han llegado cada dos años según lo programado. Los expertos esperaban un aumento repentino en el verano de 2020, pero las precauciones relacionadas con la pandemia redujeron la incidencia de muchas otras enfermedades infecciosas, incluida la EV-D68. Sin embargo, dado que estas precauciones desaparecen en gran medida, es probable que eventualmente llegue otro pico.



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