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Un telescopio para hallar un planeta habitable en Alpha Centauri

Un telescopio para hallar un planeta habitable en Alpha Centauri


Imagen para el artículo titulado Este nuevo telescopio espacial tiene una sola misión: encontrar planetas habitables en Alpha Centauri

Imagen: Universidad de Sidney

“La mayor parte de telescopios espaciales son una navaja suiza. Este es un bisturí”. Así describe el Profesor Peter Tuthill, de la Universidad de Sidney, al telescopio espacial TOLIMAN. El proyecto es peculiar por un motivo. Su objetivo es única y exclusivamente buscar planetas habitables en las estrellas más próximas a nuestro Sistema Solar: Alpha Centauri A y B.

La comparación de Tuthill no es nada exagerada. Los telescopios espaciales suelen estar pensados para desarrollar muchas funciones, y eso requiere gran cantidad de instrumental grande y costoso. TOLIMAN (el nombre refiere a la antigua palabra árabe para designar a Alpha Centauri) es un telescopio óptico de pequeño tamaño diseñado única y exclusivamente para estudiar dos estrellas a 4.3 años luz de la Tierra mediante una técnica de astrometría llamada método de la velocidad radial.

Este método analiza las oscilaciones de las estrellas para detectar la influencia gravitacional de posibles planetas a su alrededor. Normalmente el método requiere tener una estrella como referencia en el fondo, lo que obliga a usar una lente de unos tres metros de diámetro. Sin embargo, Tuthill ha solucionado este problema usando una de las estrellas de Alpha Centaury como referencia para estudiar la otra y viceversa. La lente tendrá un patrón de difracción que permitirá estudiar con un detalle inédito el movimiento de cualquier cosa que orbite a su alrededor.

Simulación de cómo verá el nuevo telescopio a Alpha Centauri A y B.

Simulación de cómo verá el nuevo telescopio a Alpha Centauri A y B.
Imagen: Universidad de Sidney

¿Por qué Alpha Centauri? Pues para empezar porque están relativamente cerca en términos astronómicos. La segunda razón es que, pese a que las conocemos desde hace siglos, sabemos muy poco de su estructura planetaria. Hasta la fecha sabemos que Próxima Centauri tiene un planeta rocoso en zona habitable (Próxima b, descubierto en 2016) y un segundo planeta que, por su masa, podría ser una super-tierra o un Neptuno en miniatura (Próxima c). Sin embargo, no hemos podido confirmar ningún planeta en torno a Alpha Centauri. En 2021 se detectó un posible candidato a planeta en torno a Alpha Centauri A. Asimismo, se cree que hay otro alrededor de Alpha Centaury B, pero ninguno de ellos está confirmado. Las estrellas de Alpha Centauri son similares al Sol y su órbita es estable, lo cual las convierte en excelentes candidatas a la hora de buscar planetas potencialmente habitables. De hecho ambas estaban en lo más alto de la lista de candidatas en la misión SIM (Space Interferometry Mission) que la NASA planeba para 2010 pero tuvo que cancelar.

Imagen para el artículo titulado Este nuevo telescopio espacial tiene una sola misión: encontrar planetas habitables en Alpha Centauri

Imagen: Universidad de Sidney

El telescopio propuesto por Tuthill tiene una óptica tan específica que solo es útil para examinar Alpha Centaury. A cambio, puede estudiar esas estrellas con una precisión que ningún otro telescopio actual puede lograr, y encima puede hacerlo sin costar una millonada. El proyecto TOLIMAN ha logrado el apoyo del Instituto Breakthrough y del Gobierno Australiano y será una realidad. Si no se tuerce nada por el camino, subirá a órbita en 2023. [Universidad de Sidney vía IFL Science]



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