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Un satélite militar chino se desintegra en más de 20 partes tras chocar con basura espacial rusa

Un satélite militar chino se desintegra en más de 20 partes tras chocar con basura espacial rusa


Una vista espectacular de la Tierra desde la órbita baja terrestre

Una vista espectacular de la Tierra desde la órbita baja terrestre
Imagen: NASA

La misteriosa avería del satélite Yunhai 1-02 en marzo podría haberse resuelto. Los restos desechados de un viejo cohete ruso parecen haberse estrellado contra el satélite chino, en lo que es una señal ominosa de lo que se viene en nuestra órbita baja terrestre, cada vez más saturada.

El 22 de marzo de 2021, el 18° Escuadrón de Control Espacial de la Fuerza Espacial de Estados Unidos publicó un tuit sorprendente anunciando que Yunhai 1-02, un satélite militar chino lanzado en septiembre de 2019, se había roto. La ruptura se produjo cuatro días antes, y no quedó claro por qué este satélite, de menos de dos años, experimentó repentinamente un mal funcionamiento calamitoso. En su tuit, el escuadrón de la Fuerza Espacial dijo que su “análisis está en curso” y que rastrearía las 21 piezas de escombros recién creadas.

Este tipo de cosas no carecen de precedentes. Los satélites naufragan en órbita, aunque ocurre muy raramente. En 2016, por ejemplo, el satélite japonés Hitomi se salió de control debido a errores humanos y software de mala calidad; el satélite giró violentamente fuera de control, provocando su ruptura. Curiosamente, un escenario similar podría haberse desarrollado en la Estación Espacial Internacional hace unas semanas, cuando el módulo Nauka de Rusia comenzó a disparar sus propulsores poco después del acoplamiento.

Otra posibilidad es que el satélite Yunhai 1-02 haya sido derribado deliberadamente. China hizo exactamente esto en 2007 con un arma antisatélites (ASAT) para derribar un satélite meteorológico. El incidente generó cientos de escombros y una considerable polémica internacional. India hizo algo similar en 2019, un incidente que también resultó en un peligroso campo de escombros en la órbita terrestre baja.

Una colisión con basura espacial podría explicar la desaparición de Yunhai 1-02, y también existe un precedente para este tipo de escenarios. En 2009, el satélite de comunicaciones Iridium 33 se estrelló contra Kosmos-2251, un satélite de comunicaciones militar ruso. La NASA describió el incidente como la “fragmentación accidental más grave registrada”, ya que la colisión produjo más de 1800 piezas de escombros de más de 10 cm.

Una hábil investigación de Jonathan McDowell, investigador del Centro Harvard-Smithsoniano de Astrofísica, sugiere que algo similar le sucedió a Yunhai 1-02, en el que un trozo de basura espacial se estrelló contra el satélite chino. Mientras escaneaba el catálogo de Space-Track.org (que contiene datos del 18° Escuadrón de Control Espacial), McDowell vio una nota extraña sobre el objeto de escombros orbitales 1996-051Q (48078). Se describió que el objeto de escombros había “chocado con un satélite”.

“Este es un nuevo tipo de comentario, no había visto un comentario de este tipo para ningún otro satélite antes”, escribió McDowell en un tuit publicado el domingo 15 de agosto. Profundizando, el astrofísico identificó el objeto como un remanente de un cohete ruso Zenit-2, que puso en órbita el satélite de inteligencia electrónica Tselina-2 en 1996.

Un candidato obvio para el satélite afectado es Yunhai-1-02, que resultó ser el caso. Un análisis rápido de los datos mostró que Yunhai 1-02 y la basura espacial rusa pasaron a una distancia de 1 km el 18 de marzo, y “exactamente cuando 18SPCS informa que Yunhai se desintegró”, tuiteó McDowell . A lo que añadió: “Hasta el momento de la ruptura se han catalogado 37 escombros, es probable que haya más”. Describe el incidente como la “primera colisión orbital confirmada importante en una década”, haciendo referencia al incidente antes mencionado en 2009. A pesar de la colisión, Yunhai 1-02, que ya no está en uso, todavía está haciendo ajustes orbitales, lo que sugiere que la colisión no fue completamente catastrófica, dijo McDowell.

Se desconoce el tamaño del objeto de escombros 48078, pero es probable que tenga entre 5 y 30 centímetros de ancho, dijo McDowell. Explicó que una colisión en el espacio que involucre un objeto pequeño de este tamaño daña un satélite, “pero no lo destruye por completo”. Los objetos pequeños aparecen cada vez más en órbita, “por lo que esperamos más incidentes como este y, de hecho, hemos estado viendo uno al año”.

Hemos cubierto algunas situaciones cercanas en los últimos años, incluido un incidente que involucró a dos satélites difuntos: el satélite astronómico infrarrojo infrarrojo (IRAS) conjunto de la NASA y los Países Bajos, y el satélite GGSE-4 del Laboratorio de Investigación Naval de Estados Unidos, que se lanzó a finales de 1960. Y en junio, un trozo errante de basura espacial hizo un agujero en Canadarm2, un brazo robótico actualmente en servicio en la Estación Espacial Internacional.

El problema de la basura espacial “es real”, dijo McDowell, “y a medida que aumenta el número de satélites, deberíamos esperar muchos más casos como este, así como un número cada vez mayor de los eventos de escombros más raros pero más graves”. La Fuerza Espacial continuará monitoreando y catalogando los escombros que provienen de este evento, pero McDowell dice que es posible que nunca obtengamos una confirmación oficial de esta aparente colisión. En cuanto a los movimientos inesperados de Yunhai 1-02, “es posible que solo se trate de errores de seguimiento”, dijo.

Una cantidad incómoda de basura espacial rodea la Tierra. Las estimaciones de la Agencia Espacial Europea sugieren que 900.000 objetos de 1 a 10 cm y 34.000 objetos de más de 10 cm se encuentran actualmente en órbita terrestre.

Una de las principales preocupaciones es que los escombros puedan desencadenar un síndrome de Kessler, que es similar a una bola de nieve que se hace cada vez más grande a medida que cae. De manera preocupante, los escombros causados ​​por esta última colisión podrían seguir golpeando otros objetos en el espacio, dando como resultado un campo de escombros aún más grande. Una cascada hipotética podría posiblemente destruir muchos satélites, lo que sería muy malo y haría inaccesible la órbita terrestre baja. Ha llegado el momento de regular mejor el espacio y limpiar nuestra basura.





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