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Otro fallo en el módulo ruso de la ISS vuelve a alterar el rumbo de la estación

Otro fallo en el módulo ruso de la ISS vuelve a alterar el rumbo de la estación


La sonda Soyuz MS-18 acoplada a la ISS

La sonda Soyuz MS-18 acoplada a la ISS
Imagen: NASA

A finales de la semana pasada, una prueba de propulsión rutinaria de una nave Soyuz duró más tiempo de lo esperado, provocando que la ISS se desviara casi 60 grados. Es otra señal preocupante de que no todo funciona como debería en el segmento ruso de la estación espacial.

El incidente ocurrió el viernes 15 de septiembre, cuando los controladores de vuelo rusos estaban realizando una prueba en el propulsor de la nave espacial Soyuz MS-18 que llegó a la ISS en abril. La prueba se estaba realizando como preparación para el adiós del cosmonauta Oleg Novitsky y un equipo de grabación ruso formado por la actriz Yulia Peresild y el director de cine Klim Shipenko.

Sin embargo, cuando terminó la prueba, el propulsor siguió activo, algo que no debería haber sucedido. Con la nave espacial todavía unida a la ISS, “la orientación de la estación se vio afectada”, explicaba la agencia Roscosmos. La agencia espacial rusa dijo que el control de actitud “se había recuperado rápidamente debido a las acciones de los especialistas del Grupo de Control Operativo Jefe del Segmento Ruso de la ISS”, y que “la estación y la tripulación no están en peligro”. La partida de la nave espacial Soyuz se realizó según lo planeado unos días después, y la tripulación aterrizó con éxito el 17 de octubre.

Los controladores de la misión tardaron 30 minutos en devolver la estación a una “configuración estable”, según la NASA. El incidente fue lo suficientemente grave como para que la NASA declarara una emergencia después de que la estación se desviase 57 grados de su rumbo. 

Un incidente similar ocurrió en julio, cuando el módulo Nauka encendió inesperadamente sus propulsores, provocando que la ISS se desviase 540 grados. Fue uno de los episodios más graves ocurridos en los 21 años de historia de la estación espacial. Una serie de fugas de aire y signos de deterioro en el segmento ruso sugieren que Rusia no está haciendo lo que debería para ayudar con el mantenimiento de la estación espacial y que la vieja ISS se está volviendo cada vez más insegura.

Actualmente, la NASA y Roscosmos están trabajando juntos para averiguar qué sucedió el viernes. En una entrevista con el New York Times, el director de vuelo de la NASA, Timothy Creamer, dijo que los propulsores pueden haber “dejado de empujar porque alcanzaron su límite de propulsión”. Decidí preguntarle a Jonathan McDowell, investigador del Centro de Astrofísica Harvard-Smithsonian, qué quería decir Creamer con eso.

“El ‘límite de propulsión’ era, según me han hecho entender, un límite establecido por software para que no se queme todo ese combustible”, en lugar de simplemente reducir las reservas de combustible que llevas ahí arriba, respondió McDowell. “Así que la cantidad total utilizada no comprometió la nave… por lo que no creo que la situación fuera tan peligrosa como lo que sucedió con Nauka”.

Dicho esto, McDowell dijo que este tipo de incidentes no deberían suceder. Este último episodio contribuye “a la impresión de que el segmento ruso de la ISS no se está controlando como es debido y que faltan controles de calidad sobre el software y el hardware del propulsor”, dijo.

Además, Rusia no está siendo tan transparente como debería, añadió McDowell. “Sabemos que la quema de combustible duró entre 11 y 30 minutos, pero no exactamente cuánto, y no sabemos tampoco cuánto tiempo debería haber durado en primera instancia, por lo que eso hace que sea más difícil de evaluar”, dijo.

Es posible que la contribución de Rusia a este histórico proyecto espacial esté llegando a su fin. El país ha amenazado con abandonar la ISS para 2025 y construir su propia estación espacial para 2030. El plan actual de Estados Unidos es apoyar la estación orbital hasta al menos 2030.



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