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NASA retrasa lanzamiento de megacohete SLS debido a falla en pruebas

NASA retrasa lanzamiento de megacohete SLS debido a falla en pruebas


La nave espacial Orion siendo apilada sobre el Sistema de lanzamiento espacial (SLS).

La nave espacial Orion siendo apilada sobre el Sistema de lanzamiento espacial (SLS).
Foto: NASA/Frank Michaux

El mal funcionamiento de la computadora de un motor significa que el lanzamiento inaugural del Sistema de Lanzamiento Espacial de la NASA (SLS), que según los planes de la NASA será el cohete más potente del mundo, no sucederá en febrero de 2022 como estaba planificado hasta ahora.

El SLS completamente apilado, con la nave espacial Orion de 33,5 toneladas métricas montada en la parte superior, se encuentra actualmente llevando a cabo pruebas dentro del Edificio de ensamblaje de vehículos en el Centro Espacial Kennedy de la NASA, en Florida. Estas pruebas se anticipan al ensayo general húmedo aún por programar, en el que se agregará propulsor a los tanques de combustible del cohete. Si este ensayo húmedo es exitoso, prepararía el escenario para un lanzamiento real: la tan esperada misión sin tripulación Artemis 1 que viajará a la Luna para su posterior regreso.

Y es que la NASA planea usar el cohete de 101 metros de altura para sus próximas misiones a la Luna, pero la falla de prueba reciente significa que tendremos que esperar un poco más de tiempo, pero con suerte no mucho más, para finalmente ver al gigante volar por los cielos de Florida. Una vez que se complete, SLS se convertirá en el cohete más potente del mundo, aunque esa corona podría ser robada rápidamente por la nave espacial Starship de SpaceX cuando esté completamente apilada, que también está programada para lanzarse por primera vez el próximo año.

La lista de pasos de la NASA hasta el histórico lanzamiento inaugural del SLS.

La lista de pasos de la NASA hasta el histórico lanzamiento inaugural del SLS.
Imagen: NASA.

La NASA, mientras realiza las pruebas integradas, se asegura de que la nave Orion, la etapa central y los dos cohetes impulsores se comuniquen correctamente con los sistemas terrestres. Durante una prueba de potencia reciente de la etapa central, los ingenieros de la NASA detectaron un problema con un controlador de vuelo del motor RS-25. Así es como la NASA describió el problema:

El controlador de vuelo funciona como el “cerebro” de cada motor RS-25, comunicándose con el cohete SLS para proporcionar un control de precisión del motor, además de diagnósticos internos de salud. Cada controlador está equipado con dos canales para que haya un respaldo, en caso de que surja un problema con uno de los canales durante el lanzamiento o el ascenso. En las pruebas recientes, el canal B del controlador en el motor cuatro no se pudo encender de manera consistente.

Los motores Aerojet Rocketdyne RS-25 se tomaron prestados del programa Space Shuttle (transbordador espacial), pero se han modificado para proporcionar potencia adicional. Y mientras que el transbordador espacial contaba con tres de estos motores, la etapa central del SLS tiene cuatro. Es sorprendente que el controlador de vuelo del motor se esté comportando mal, dado que funcionó normalmente durante las pruebas integradas preliminares y durante la prueba de fuego de duración completa realizada en marzo de 2021, según la NASA.

Los ingenieros, al detectar el problema, realizaron inspecciones y solucionaron más problemas, pero al final decidieron cambiar el controlador del motor problemático. La NASA dice que el cohete ha “vuelto a la funcionalidad completa”, pero sus ingenieros continuarán investigando la causa base del problema. La agencia espacial ahora está revisando las oportunidades de lanzamiento entre los meses de marzo y abril. Si los cronogramas revelados por el gerente de la misión Artemis 1, Mike Sarafin, en octubre siguen siendo válidos, las ventanas de lanzamiento serían a mediados de marzo y mediados de abril.

Queda mucho trabajo por hacer, incluyendo más pruebas de comunicaciones, pruebas de secuencia de cuenta regresiva y comprobaciones finales de la funcionalidad de SLS y Orion. El ensayo húmedo será un hito importante, después del cual la NASA proporcionará una fecha de lanzamiento más firme.



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