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Mimas, la luna de Saturno también podría tener océano oculto

Mimas, la luna de Saturno también podría tener océano oculto


Mimas, presidida por el enorme cráter Herschel, que dota al satélite de una apariencia que recuerda a la Estrella de la Muerte.

Mimas, presidida por el enorme cráter Herschel, que dota al satélite de una apariencia que recuerda a la Estrella de la Muerte.
Foto: NASA / JPL-Caltech / Space Science Institute

Recientemente, un equipo de científicos decidió estudiar los datos de la sonda Cassini sobre Mimas para confirmar que se trata de una bola de hielo y roca completamente inerte. En lugar de ello se toparon con una sorpresa. La más pequeña de las lunas de Saturno es geológicamente activa y podría ocultar un océano bajo su superficie helada.

La superficie de Mimas tiene tantos cráteres que pensabamos que solo era un bloque de hielo inerte” explica la doctora Alyssa Rhoden, una geofísica especializada precisamente en la evolución de los satélites y en los objetos que almacenan masas de agua en su interior. “Otros mundos con océanos internos como Encelado o Europa tienden a tener fracturas visibles en su superficie y a mostrar otros signos de actividad geológica. Resulta que la superficie de Mimas nos estaba engañando y ese descubrimiento aumenta notablemente nuestra comprensión de los mundos potencialmente habitables que puede haber en nuestra galaxia.”

El detalle que alertó a los investigadores de la posible presencia de un océano interior fue una lectura de la sonda Cassini que identificó una curiosa oscilación en la rotación de esta luna. A menudo, ese tipo de oscilaciones está causda por la presencia de agua líquida bajo la superficie, pero una cosa es tener un indicio y otra la confirmación. Para tratar de obtener lo segundo, el equipo de Rhoden comenzó a realizar cálculos para tratar de averiguar qué modelo de actividad geotermal encaja con un escenario en el que se genera el suficiente calor como para mantener un océano subterráneo de agua líquida, pero no tanto como para que ese océano rompa la superficie en ningún punto como creemos que ocurre en Europa.

El resultado de los diferentes modelos propuestos por los astrónomos apuntan a un sistema que mantiene una corteza de hielo permanente de entre 22 y 32 kilómetros. La mejor parte es que el calor y las vibraciones emitidos por un sistema así pueden ser comprobados in situ por una sonda. La sonda Juno podría efectuar esas mediciones sobre Europa para tratar de extrapolarlas a Mimas.

“Los resultados actuales hacen difícil el reconciliar lo que sabemos de Mimas a nivel orbital y geológico con su posible evolución térmica interna”, prosigue Rhoden. “Sin embargo, evaluar Mimas y su posible océano interior nos permitiría establecer un marco para entender mejor las características de lunas potencialmente habitables como las de Urano. Eso hace de Mimas un sujeto de estudio muy interesante”.

Si se confirma, el dato sería de gran utilidad para estudiar lunas en exoplanetas. Al fin y al cabo, para que un planeta tenga agua líquida en su superficie son necesarias unas condiciones muy estrictas. Sin embargo, y a juzgar por los descubrimientos de las últimas décadas, los mundos con océanos internos son mucho más abundantes y se desarrollan en condiciones más amplias. [Phys-org]



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