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Las rocas lunares más jóvenes alteran la historia de su pasado

Las rocas lunares más jóvenes alteran la historia de su pasado


Una imagen del lugar de aterrizaje de Chang’e-5 en Oceanus Procellarum

Se ha descubierto que el material lunar traído a la Tierra en diciembre pasado, las primeras rocas lunares nuevas que los científicos han obtenido desde la década de 1970, es aproximadamente mil millones de años más joven que las muestras fechadas anteriormente. Eso significa que hubo magma líquido en la Luna mil millones de años más recientemente de lo que se conocía anteriormente, lo que plantea preguntas sobre cómo la Luna se calentó lo suficiente como para que su roca se derrita.

La Luna tiene aproximadamente 4.500 millones de años y generalmente se cree que se formó cuando la Tierra primordial y algún planeta anterior chocaron, y los escombros de la colisión se juntaron en órbita alrededor de nuestro planeta para formar la Luna. Pero la historia más reciente de la Luna (es decir, los últimos 3 mil millones de años aproximadamente) permaneció envuelta en la oscuridad.

Las dos muestras recién fechadas son roca basáltica de Oceanus Procellarum, o el Océano de las Tormentas, una gran mancha oscura en el lado cercano de la Luna. Las muestras fueron recogidas por la misión china Chang’e-5, que recogió las muestras el 1 de diciembre de 2020 y regresó a la Tierra con ellas dos semanas después.

Los investigadores esperaban que las muestras lunares fueran jóvenes debido al análisis mineralógico y espectral anterior de la región, pero no sabían muy bien qué tan jóvenes. El rango de edad pronosticado para la roca estaba entre 1,2 mil millones y 3,2 mil millones de años; Después de probar los isótopos de plomo en las muestras, la edad real resultó ser 1.963 millones de años, más o menos 57 millones de años, lo cual es importante porque muestra que partes de la Luna estaban lo suficientemente calientes como para que hubiera roca líquida (lava). en la superficie más recientemente de lo que se conocía anteriormente. Los resultados del equipo se publicaron ayer en la revista Science.

El módulo de devolución de muestra de Chang’e-5 regresó a la Tierra en diciembre de 2020

Los basaltos lunares son visibles en un mosaico de flujos de rocas enfriadas en la superficie lunar. Pero para saber con certeza cuántos años tienen, los científicos necesitan tomar muestras. “Nuestros resultados muestran que las lavas tienen 2 mil millones de años, que es mil millones de años más joven que cualquier otro flujo de lava fechado muestreado en la Luna”, dijo Katherine Joy, geóloga lunar de la Universidad de Manchester, en un correo electrónico a Gizmodo. “También demostramos que los basaltos no encajan exactamente en los tipos de basaltos que hemos visto antes en las rocas lunares, lo que sugiere que representan un origen de una parte diferente del manto de la Luna”.

“La gran pregunta que tenemos que responder ahora es: ¿cómo retuvo la Luna suficiente calor durante tanto tiempo (es decir, dos mil quinientos millones de años después de su formación) para permitir el derretimiento de su interior y generar erupciones volcánicas en su superficie?” Joy agregó.

El magma en la Luna podría provenir de algunas fuentes. La roca podría haberse derretido a principios de la historia de la Luna, cuando hacía mucho más calor que hoy debido a las condiciones de su formación. (La Tierra también solía ser increíblemente caliente). O el calor podría provenir de la desintegración radiactiva del material en la Luna, que se ve en las muestras lunares de las misiones Apolo. El equipo de investigación reciente no vio evidencia de calentamiento radiactivo en las muestras de Chang’e-5, por lo que se desconoce qué fundió la roca hace 2.000 millones de años.

Cráteres lunares fotografiados por el Apolo 8 en diciembre de 1968

Un par de alternativas son los impactos en la Luna (en caso de que no lo hayas notado, está cubierta de cráteres) y el calentamiento de las mareas. Así como la Luna tira de la Tierra gravitacionalmente, provocando mareas, también la Tierra tira de la Luna. Pero la Luna no tiene placas tectónicas, por lo que todos esos tirones y aplastamientos generan calor a través de la fricción.

“Me gusta pensar en las edades como anclas”, dijo Carolyn Crow, científica planetaria de la Universidad de Colorado en Boulder y coautora del artículo, en una videollamada. “Ahora tenemos este único punto de datos, sabemos que esto sucede en este momento, y ahora necesitamos todos nuestros modelos para explicar este único punto de datos”, refiriéndose a la incertidumbre sobre lo que cocinó la roca hace unos 2 mil millones de años.

Afortunadamente, hay más datos en camino. Las muestras de Chang’e-5 son una especie de aperitivo para las próximas misiones Artemis dirigidas por la NASA, que traerán muchas más muestras de rocas a la Tierra para su estudio.

Dado que la Luna es un punto de referencia para fechar otras superficies planetarias, cuanto más puedan decirnos estas rocas lunares, mejor entenderemos las edades de otros mundos. Las rocas Chang’e-5 son solo el comienzo de un renovado interés por la ciencia lunar.



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