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La vacuna contra garrapatas, solución a la enfermedad de Lyme

La vacuna contra garrapatas, solución a la enfermedad de Lyme


Una garrapata Ixodes pacificus hembra, una de las dos especies principales que propagan la enfermedad de Lyme en los Estados Unidos. Lyme es causada por la bacteria Borrelia burgdorferi.

Una garrapata Ixodes pacificus hembra, una de las dos especies principales que propagan la enfermedad de Lyme en los Estados Unidos. Lyme es causada por la bacteria Borrelia burgdorferi.
Foto: James Gathany; William L. Nicholson/CDC

En un futuro no muy lejano, los campistas y excursionistas pueden recibir una vacuna que no solo los proteja de la enfermedad de Lyme sino también de las garrapatas chupadores de sangre que la propagan, al menos si la investigación dirigida por Yale sobre una vacuna contra las garrapatas sigue siendo prometedora. En un nuevo estudio con conejillos de indias, una vacuna experimental basada en ARNm indujo una respuesta inmune a las picaduras de garrapatas que dificultó que los insectos terminaran de alimentarse de los huéspedes e infectarlos con la bacteria de Lyme.

Las enfermedades transmitidas por garrapatas son las enfermedades más comunes transmitidas por insectos o arácnidos en EE. UU. cada año, y la enfermedad de Lyme es la número uno. Más de 30.000 casos de Lyme se diagnostican anualmente, aunque el número real es probablemente 10 veces mayor, según los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades. Aunque estas infecciones se pueden tratar en gran medida con antibióticos, los casos no diagnosticados pueden provocar complicaciones graves como inflamación crónica de las articulaciones y daño nervioso. Los veranos más largos y los inviernos más cálidos alimentados por el cambio climático también han ampliado el rango y la capacidad de supervivencia de las garrapatas portadoras de enfermedades, lo que lleva a más casos con el tiempo.

Como ocurre con la mayoría de las enfermedades infecciosas, una vacuna sería la forma más práctica de manejar la amenaza de Lyme. Hay una vacuna disponible para perros, y durante un tiempo a principios de la década de 2000, también hubo una para humanos. Pero en 2002, la vacuna humana, llamada LYMERix, fue retirada del mercado por sus fabricantes, que citaron una “demanda insuficiente de los consumidores”. La falta de popularidad de la vacuna fue impulsada en gran medida por miembros del movimiento moderno contra la vacunación, que difundieron posteriormente afirmaciones desacreditadas sobre su falta de seguridad.

Actualmente se están desarrollando otras vacunas contra Lyme, y la más avanzada de Pfizer ha alcanzado los ensayos de fase II este año. Pero los investigadores de la Facultad de Medicina de la Universidad de Yale y otros lugares están trabajando en un tipo novedoso de vacuna que podría ir más allá de la simple prevención de Lyme. En lugar de entrenar al sistema inmunológico para que simplemente reconozca la bacteria de Lyme, su vacuna está destinada a hacer que el sistema inmunológico se concentre en su fuente de transmisión: la picadura de una garrapata hembra.

“Todas las vacunas humanas se dirigen directamente a los patógenos. Esta sería la primera vacuna que no ataca al patógeno. En lugar de apuntar a la garrapata, evita la transmisión de un patógeno. En este caso, el agente de la enfermedad de Lyme ”, dijo a Gizmodo en un correo electrónico el autor del estudio Erol Fikrig, epidemiólogo y especialista en enfermedades transmitidas por vectores en Yale. Idealmente, también evitaría la transmisión de otras bacterias y virus transmitidos por garrapatas, de los cuales hay muchos.

Se supone que la vacuna actúa inmunizando al cuerpo contra la saliva de una garrapata portadora de la enfermedad. Para hacer esto, la vacuna usa un sistema de administración basado en ARNm, el mismo tipo que se usa para las vacunas Pfizer y Moderna covid-19. El ARNm envía instrucciones a las células para producir varios de los antígenos (proteínas) que se encuentran en la saliva de las garrapatas y que tienen más probabilidades de llamar la atención del sistema inmunológico. Estos antígenos luego incitarán a las células inmunitarias a una lucha de corta duración, una que dejará un recuerdo duradero.

Una vez que una garrapata intenta picar a una persona vacunada, la esperanza es que su saliva desencadene una reacción inmune casi inmediata. Esta reacción debería dificultar que la garrapata termine su comida de forma natural, lo que puede demorar hasta tres días, además de alertar al ser humano de la presencia de un robo de sangre en curso para que pueda quitar la garrapata de manera segura. Por lo general, una picadura tarda más de un día en transmitir Lyme, por lo que interrumpir la hora de la cena de la garrapata también debería proteger contra la infección. La reacción inmunitaria se sentiría más claramente como una inflamación y enrojecimiento notables en el sitio de la picadura.

En su último estudio, publicado el miércoles en Science Translational Medicine, Fikrig y su equipo inyectaron a los conejillos de indias la vacuna experimental y luego les presentaron garrapatas hambrientas y, a veces, portadoras de Lyme. Como era de esperar, la piel de estos cerdos vacunados reaccionó a las garrapatas poco después de que comieron. Y en comparación con las garrapatas de control, las garrapatas de los animales vacunados apenas podían alimentarse, y muchas se desprendían temprano por sí mismas. Más importante aún, cuando las garrapatas infectadas se eliminaron de los cerdos tan pronto como la reacción fue aparente, evitaron la infección de Lyme.

“Demostramos que al alterar la capacidad de una garrapata para ingerir sangre, se puede evitar que un animal se infecte con el agente de la enfermedad de Lyme”, dijo Fikrig.

Debido a que los conejillos de indias, al igual que los humanos, no son huéspedes naturales de las garrapatas que transmiten Lyme, se espera que la vacuna del grupo cree una respuesta inmune similar a las picaduras de garrapatas en humanos (los huéspedes naturales tienden a no producir una gran respuesta inmune a las picaduras en la naturaleza, tal vez un signo del complejo baile de toma y daca entre un parásito y un anfitrión). Pero aún queda mucho por hacer antes de que podamos esperar que una vacuna contra las garrapatas esté disponible en el consultorio de un médico.

Algunas de las proteínas de la saliva que el grupo probó aquí no generaron mucha respuesta inmunitaria en este estudio, por ejemplo, por lo que puede haber margen de mejora. E incluso antes de que puedan comenzar los ensayos en humanos, el equipo está buscando evidencia de que la vacuna funcione de manera confiable en las personas. La seguridad de cualquier medicamento o vacuna experimental también debe ser examinada tanto como sea posible. Pero el equipo avanza a toda máquina con su trabajo.

“Estamos probando la vacuna en otros animales”, dijo Fikrig, “y determinando si las personas con la enfermedad de Lyme y otras pruebas de exposición a garrapatas tienen anticuerpos contra algunos de los objetivos de la vacuna”.



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