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La nave espacial BepiColombo captura una detallada foto de Mercurio en su segundo sobrevuelo

La nave espacial BepiColombo captura una detallada foto de Mercurio en su segundo sobrevuelo


Imagen para el artículo titulado La nave espacial BepiColombo captura una detallada foto de Mercurio en su segundo sobrevuelo

Imagen: ESA/BepiColombo/MTM, CC BY-SA 3.0 OIG

BepiColombo ha completado con éxito su segunda maniobra de asistencia gravitatoria sobre Mercurio. La nave espacial pasó a 200 km del planeta más cercano al Sol, y pudo hacerle algunas de las fotos más detalladas que existen.

BepiColombo es una misión conjunta de la Agencia Espacial Europea (ESA) y la Agencia Japonesa de Exploración Aeroespacial (JAXA). Lleva el nombre del matemático y físico italiano Giuseppe “Bepi” Colombo, cuyos cálculos permitieron realizar por primera vez una misión espacial asistida por la gravedad de dos planetas, Venus y Mercurio.

BepiColombo es la segunda misión espacial a Mercurio después de la Mariner 10 de la NASA, que sobrevoló el planeta en 1974 y 1975. Sin embargo, la misión ESA-JAXA es significativamente más compleja, ya que estudiará Mercurio desde su órbita durante más de un año tras realizar múltiples sobrevuelos a escasa distancia del planeta. El segundo acercamiento tuvo lugar ayer, y el sexto y último ocurrirá en enero de 2025 antes de la inserción orbital de la nave en diciembre del mismo año.

Lanzada en octubre de 2018 con un cohete Ariane 5, BepiColombo consta de dos sondas: el Orbitador Planetario de Mercurio de la ESA y el Orbitador Magnetosférico de Mercurio de JAXA. Estas sondas estudiarán todos los aspectos de Mercurio desde órbitas complementarias, empezando por su núcleo y pasando por los procesos de su superficie, campo magnético y exosfera, para comprender mejor el origen y la evolución de un planeta cercano a su estrella.

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Imagen: ESA/BepiColombo/MTM, CC BY-SA 3.0 OIG

La primera imagen publicada por los operadores de BepiColombo tras su segundo sobrevuelo de Mercurio fue tomada cuando la nave espacial se encontraba a unos 920 km de la superficie del planeta, minutos después del punto más estrecho del vuelo a unos 200 km de altura.

El norte del planeta está en la parte superior derecha de la foto. En la imagen se puede ver el brazo del magnetómetro del Orbitador Planetario de Mercurio, que se extiende desde la parte inferior izquierda hasta la parte superior de la imagen, y una pequeña parte de la antena de ganancia media de la sonda en la parte inferior derecha de la foto.

En la superficie del planeta se distinguen grandes cráteres de impacto, incluida una cuenca de múltiples anillos de 200 km de ancho parcialmente oculta por el brazo del magnetómetro. Al otro lado de la imagen vemos un pequeño cráter llamado Xiao Zhao, del que surgen unos largos ‘rayos’. Estos rayos se forman a partir del material expulsado durante un evento de impacto, y se desvanecen en unos pocos cientos de millones de años, lo que sugiere que Xiao Zhao es uno de los cráteres de impacto más recientes de Mercurio.

Hacia la derecha de la falla recién bautizada como Challenger Rupes hay un cráter sin nombre de 140 km de ancho que llama la atención por el punto brillante “a la 1 en punto”, justo en el interior del borde. Es una eyección relativamente nueva de un cráter de impacto joven. El suelo del cráter grande está cubierto por lavas que se extienden hacia las llanuras de Catuilla Planum. Las fallas en esta región son una pista de la historia tectónica de Mercurio que BepiColombo estudiará pormenorizadamente a partir de 2026.



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