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La NASA quiere instalar un reactor nuclear en la Luna

La NASA quiere instalar un reactor nuclear en la Luna


Concepto de un reactor de fisiómn sobre la superficie de la Luna.

Concepto de un reactor de fisiómn sobre la superficie de la Luna.
Foto: NASA

Si no se tuerce nada y no hay más retrasos, las misiones Artemis podrían hacer que el ser humano regrese a la Luna para 2024, pero una cosa es una misión puntual, y otra muy diferente una base permanente. Lo segundo necesitará ingentes cantidades de energía, y ahora mismo solo hay una tecnología que proporcione esa energía en un tamaño manejable: la nuclear.

La NASA acaba de anunciar un nuevo proyecto conjunto a medias con el Departamento de Energía. Ambas instituciones comenzarán a buscar socios entre las compañías que quieran participar con un objetivo: diseñar un reactor nuclear que pueda operar sobre la superficie de la Luna.

No es la primera vez que la NASA estudia la posibilidad de instalar reactores nucleares en la Luna. El proyecto Kilopower perseguía esta misma meta. La novedad es que por primera vez la agencia se propone llevar un prototipo real a la superficie de nuestro satélite para hacerlo operar allí.

Lo que la NASA y el DOE necesitan es un reactor de fisión (el mismo tipo que se usa en las centrales nucleares) en miniatura que pueda depositarse sobre un módulo de aterrizaje o incluso ser transportado por un Rover Lunar. El reactor debe ser capaz de proporcionar 40 kilovatios, que es energía suficiente como para alimentar 30 hogares durante diez años o, en este caso, una base lunar permanente.

Concepto artístico de generadores nucleares en Marte.

Concepto artístico de generadores nucleares en Marte.
Foto: NASA

Las agencias han abierto un plazo para recibir propuestas que terminará en febrero de 2022. El proyecto ganador contará con un año de apoyo por parte de la NASA para su desarrollo. La idea es tenerlo listo y funcionando en un plazo de unos diez años, aunque a estas alturas todavía no hay una fecha fija.

Aunque no tenga la mejor de las prensas en la Tierra, la energía nuclear ha sido la fuente de energía que ha hecho posible la exploración espacial. Normalmente lo que se ha usado hasta ahora en sondas como la Voyager o la New Horizons son pequeñas pilas de óxido de Plutonio 238. La degradación de este isótopo genera energía térmica que a su vez se convierte en electricidad. El problema del Plutonio (aparte de su escasez) es que haría falta mucha cantidad para dar energía a toda una base lunar. Para eso hace falta un reactor convencional. De su éxito depende no solo el stablecimiento de una base lunar permanente, sino también futuras colonizaciones como la de Marte. [NASA]



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