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La ilusión óptica que nos hace ver barcos volando sobre el mar

La ilusión óptica que nos hace ver barcos volando sobre el mar


Un fotógrafo llamado David Morris tomó esta extraña foto hace unos días en las costas de Cornualles, al sudoeste de Inglaterra. En ella se ve lo que parece un barco mercante flotando tranquilamente en el aire, a decenas de metros sobre el mar. La explicación es un fenómeno óptico muy poco común.

El fenómeno se llama Fata Morgana, y su nombre de origen Italiano hace referencia precisamente a Morgan le Fay o Morgana, la bruja de las leyendas artúricas. De hecho también se cree que es el fenómeno que dio origen al mito del Holandés Errante, el barco fantasma condenado a vagar para siempre por los mares y cuyo avistamiento traía muerte y desgracia para los marineros. El nombre original del mito del Holandés Errante no es el Holandés Volador (The Flying Dutchman) por nada.

Mitos y leyendas aparte, ¿qué es lo que hace que un barco parezca estar volando como si tal cosa? La respuesta está, una vez más, en la física y se resume en una poco común inversión de la temperatura del aire. A veces, cuando el tiempo está en calma, se crean las condiciones para que las corrientes de aire formen una masa de aire frío perfectamente separada de una masa de aire caliente sobre ella, formando un gradiente horizontal.

La columna de aire a diferentes temperaturas crea un conducto atmosférico que funciona como una lente de refracción, haciendo que la luz se curve en un ángulo diferente al de la curvatura de la Tierra. El resultado, cuando la luz llega al espectador, es que algunos objetos parecen duplicarse verticalmente como si estuvieran bajo un gigantesco espejo. En otras ocasiones la curvatura crea un efecto de desplazamiento que alarga los objetos y los distorsiona, o los hace aparecer por encima o por debajo de su ubicación real. Cuando un barco pasa por esa zona puede ocurrir que aparezca por encima de su posición a nivel del mar, lo que da la sensación de que está volando, o que aparezca por debajo, desapareciendo completamente de la vista.

El espejismo Fata Morgana está emparentado con el mismo efecto de refracción que a veces crea la impresión de grandes masas de agua en el desierto. El resultado son imágenes o vídeos completamente surrealistas como el que Morris ha tenido la suerte de captar con su cámara. Antiguamente, el Fata Morgana era origen de todo tipo de historias de brujería y supersticiones. La razón del nombre en italiano es que el espejismo es muy común en las aguas del estrecho de Messina, frente a las costas de Italia. [vía BBC]



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