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Hallan una nueva especie de tardígrado en un trozo de ámbar

Hallan una nueva especie de tardígrado en un trozo de ámbar


Imagen para el artículo titulado Hallan una nueva especie de tardígrado fosilizado en un trozo de ámbar

Imagen: Holly Sullivan/Harvard/NJIT

Hasta ahora, solo se habían encontrado dos fósiles de tardígrados en la historia. Eso ha cambiado tras la publicación de un estudio donde los investigadores afirman haber descubierto el fósil de un tardígrado de 16 millones de años en un trozo de ámbar de la República Dominicana. Un ejemplar “único en una generación”.

Tal y como explican, el último descubrimiento es el primer fósil tardígrado que se recupera de la era cenozoica actual, que comenzó hace 66 millones de años, y que ha llevado al nombre de un nuevo género y especie de tardígrado, el Paradoryphoribius chronocaribbeus.

Se piensa que la criatura es el tardígrado fósil mejor guardado hasta la fecha. Los investigadores cuentan que pudieron obtener una visión detallada, viendo partes de su boca y las garras en forma de aguja que son de 20 a 30 veces más finas que un cabello humano. Según ha explicado Phil Barden, uno de los investigadores del Instituto de Tecnología de Nueva Jersey:

Encontrar un fósil tardígrado es un evento único en una generación. Lo que es tan notable es que los tardígrados son un linaje antiguo omnipresente que lo ha visto todo en la Tierra, desde la caída de los dinosaurios hasta el surgimiento de la colonización terrestre de plantas. Sin embargo, son como un linaje fantasma para los paleontólogos sin casi ningún fósil registro. Encontrar restos fósiles tardígrados es un momento emocionante en el que podemos ver empíricamente su progresión a lo largo de la historia de la Tierra.

Tal y como detalla National Geographic, existen aproximadamente 1.300 especies de tardígrados que se han descubierto y se han encontrado en varios entornos de la Tierra, tales como el océano profundo, las dunas de arena y los musgos de agua dulce. Las criaturas son extremófilos y algunas de las especies pueden sobrevivir hasta 30 años sin comida, temperaturas que van desde el cero absoluto hasta el calor extremo, e incluso en el vacío del espacio.

Con todo, encontrar tardígrados no es una nada fácil, ya que miden aproximadamente medio milímetro de tamaño. De ahí que el último hallazgo sea tan emocionante. Como cuenta el propio Barden, “el descubrimiento es sólo arañar la superficie de la comprensión de los tardígrados. Este estudio proporciona un recordatorio de que, por muy poco que tengamos en cuanto a fósiles tardígrados, también sabemos muy poco sobre las especies vivientes en nuestro planeta en la actualidad”.

Como detalla el estudio, el fósil ahora pasará a formar parte del Museo Americano de Historia Natural. [NPR, National Geographic]



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