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Esta especie extinta de canguro podía trepar árboles con sus garras gigantes

Esta especie extinta de canguro podía trepar árboles con sus garras gigantes


Varios cráneos de esta raza extinta de canguro.

Varios cráneos de esta raza extinta de canguro.
Imagen: N. Warburton, Murdoch University

Un nuevo estudio describe cómomo se comportaba un “canguro semiarbóreo” que vivió hace 40.000 años en Australia.

Según el estudio, publicado esta semana en la Royal Society Open Science, el descubrimiento ha llegado a través de fósiles obtenidos hace décadas en el Parque Nacional de Mammoth Cave y en otro sistema montañoso que se encuentra en Australia Occidental. Los cráneos, dientes y esqueletos de dos especies de marsupiales extintos fueron identificados originalmente como especímenes de ualabís de la Edad de Hielo (Wallabia Kitchenneri). Sin embargo, los investigadores sostienen que son físicamente diferentes y, en su lugar, los han decidido asignar al género Congruus. Finalmente, han decidido bautizar a este nuevo animal como Congruus kitchenneri.

“Este descubrimiento nos sirve como recordatorio de lo poco que entendemos incluso del pasado geológico relativamente reciente de Australia”, explicó Gavin Prideaux, paleontólogo de la Universidad Flinders y coautor del estudio.

Así como vastas franjas del hemisferio norte estaban cubiertas por capas de hielo kilométricas durante el Pleistoceno, ahora en Australia hay zonas desérticas que en el pasado estuvieron cubiertas por bosques y de hierba. Esto era un hábitat perfecto para un animal que, según los autores del estudio, se trataba de un herbívoro de cuello largo.

Muchos descubrimientos paleontológicos en Australia provienen de sus redes de cuevas, que ofrecen un vívido vistazo a cómo era la biodiversidad del Pleistoceno. Aunque el equipo de investigadores fue capaz de distinguir a esta especie por las características de su cráneo y sus dientes, también consiguió algunas pistas sobre su comportamiento gracias a sus extremidades anteriores. Su húmero y su cúbito sugerían que el animal era extremadamente musculoso (tenía grandes pectorales), tenía un rango de movimiento que le permitiría levantar los brazos por encima de la cabeza y tenía grandes manos con unas garras curvas gigantes. (La curvatura de las uñas también se menciona como una adaptación de las especies para poder agarrar las ramas).

“Esto es realmente interesante, no solo desde el punto de vista del inesperado comportamiento trepador de un ualabí de esas dimensiones, sino también porque estos especímenes provienen de un área que ahora carece de árboles”, dijo la coautora Natalie Warburton, paleontóloga en la Universidad de Murdoch. “El hábitat y el medio ambiente de esta zona eran realmente diferentes a como son ahora, y quizás diferentes a lo que podríamos haber interpretado anteriormente para aquel momento”.

Los marsupiales, en general, tienen la parte superior del cuerpo extremadamente robusta, ya que los bebés de marsupial, que nacen menos desarrollados que otros mamíferos, tienen que meterse en la bolsa de sus padres para continuar su desarrollo. Esta especie descubierta es la evidencia más reciente de esta tendencia evolutiva en los marsupiales.

El Congruus kitchenneri no se trata de la única especie de canguro descubierta que ha llegado a dominar la trepa de árboles. Actualmente existen 14 especies de canguros arborícolas que parecen haber seguido el mismo camino evolutivo que los pandas rojos y los lémures. Pero este canguro fósil desarrolló su capacidad para trepar árboles por separado, dijeron los autores, lo que significa que estos dos grupos de canguros aprendieron a trepar de forma independiente.

Esta especie recién descubierta era solo semi-arbórea y se cree que se movía lentamente a través de los árboles, según defienden los investigadores. Pero para una criatura que era cinco veces más grande que los canguros arborícolas que pueblan Australia hoy en día, sigue siendo algo realmente sorprendente.



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