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El problema de los satélites Starlink para la astronomía

El problema de los satélites Starlink para la astronomía


Una interferencia de Starlink registrada sobre una imagen de la galaxia de Andrómeda tomada por el ZTRF en mayo de 2021.

Una interferencia de Starlink registrada sobre una imagen de la galaxia de Andrómeda tomada por el ZTRF en mayo de 2021.
Foto: ZTF / Caltech

Un equipo de investigadores del Observatorio Palomar, en la Universidad Tecnológica de California (Caltech) ha elaborado un estudio del impacto que está teniendo la red de satélites Starlink en labor de los telescopios ópticos como el ZTF (Zwicky Transient Facility) que opera en ese centro. El resultado de ese estudio acaba de publicarse en The Astrophysical Journal Letters, y augura un futuro problemático para tareas tan críticas como la detección de asteroides potencialmente peligrosos.

No es la primera vez que los astrónomos se quejan de la tupida red de satélites que Elon Musk ha puesto en órbita, pero sí es la primera que se estudia su impacto actual y futuro.

Vaya por delante que los satélites de Starlink no interfieren en todas y cada una de las observaciones de los astrónomos. El mayor problema lo crean en las observaciones crepusculares, y la razón es que los Starlink sobrevuelan nuestro planeta a una altura de alrededor de 550km, lo que hace que reflejen mucha más luz durante el amanecer y el atardecer.

El problema no es pequeño, porque las observaciones crepusculares como las del ZTF son extremadamente útiles para detectar cambios en el el firmamento como estrellas que repentinamente varían de magnitud, colisiones de estrellas de neutrones o la aparición súbita de cometas y asteroides cercanos a la Tierra.

El nuevo estudio examina los datos disponibles de “avistamientos” de satélites Starlink durante observaciones crepusculares realizadas entre noviembre de 2019 y septiembre de 2021. De momento las interferencias causadas por los satélites (aparecen como una marcada línea blanca en las imágenes) no son muy numerosas, pero la mala noticia es que a medida que Elon Musk despliega más y más satélites los “photobombs” de Starlink se hacen cada vez más frecuentes. En 2019, las estelas de los satélites aparecían solo en el 0,5% de las imágenes. Para 2021, esa cifra había subido hasta el 18% de las fotos. En total, en el tiempo del estudio se han registrado 5.031 interferencias atribuibles directamente a Starlink.

Lanzamiento de un cohete Falcon 9 con 49 satélites Starlink a bordo el pasado 18 de enero de 2022.

Lanzamiento de un cohete Falcon 9 con 49 satélites Starlink a bordo el pasado 18 de enero de 2022.
Foto: SpaceX

Ahora mismo, la red Starlink está compuesta por 2.000 satélites. La compañía confía en poder alcanzar un despliegue completo de su red de internet satelital para 2027. En esa fecha el número de repetidores en órbita será de 10.000. Según los cálculos realizados por los científicos de Caltech, para esa fecha la red provocará interferencias en absolutamente todas las observaciones del observatorio ZTF. Dicho esto, las posibilidades de que nos perdamos un evento crucial por culpa de esta interferencia son bajas. Según el estudio, la estela de los Starlink solo tapa el o,1% de los píxeles de la imagen.

Desde 2020, Starlink ha tratado de solventar este problema añadiendo viseras que impiden que el sol se refleje en toda la superficie del satélite. Esta solución ha reducido la magnitud de los satélites en 4,6 puntos, pero ahora mismo siguen teniendo una magnitud de 6,8, que sigue siendo muy elevada.

El problema no solo afecta a las observaciones crepusculares. Hay otras redes de comunicaciones proyectadas que operan a mayor altitud y podrían interferir con otras observaciones. También están reduciendo las ventanas de lanzamiento de cohetes, poniendo en peligro algunos sistemas en órbita por posible riesgo de colisiones y los científicos no descartan que puedan generar interferencias en observatorios de radioastronomía. [Caltech]



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