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Descubren un coral enorme en la Gran Barrera de Arrecifes

Descubren un coral enorme en la Gran Barrera de Arrecifes


Científicos nadando sobre la superficie del coral.

Científicos nadando sobre la superficie del coral.
Imagen: Woody Spark

Un grupo de buceadores que nadaba en la Gran Barrera de Arrecifes de Australia se ha topado con un coral de proporciones épicas. Compuesto por organismos vivos, la masa gigantesca es el coral más ancho jamás encontrado en la región y uno de los más antiguos.

El coral, descubierto el pasado mes de marzo, mide 5,3 metros de alto y 10,4 metros de ancho. Eso lo convierte en la estructura de coral individual más amplia y la sexta más alta de la Gran Barrera de Arrecifes, según una nueva investigación publicada en Scientific Reports. El coral es casi 2,5 metros más ancho que el poseedor del récord anterior en la Gran Barrera de Arrecifes. El profesor asociado adjunto Adam Smith de la Universidad James Cook en Australia dirigió la nueva investigación.

Los buceadores recreativos encontraron el coral mientras nadaban frente a la costa de la isla Goolboodi, miembro del Palm Island Group de Queensland, Australia. El coral, un feliz conglomerado de pequeños animales marinos y carbonato de calcio, se encuentra en un área protegida que rara vez recibe visitantes. Los investigadores consultaron a los propietarios tradicionales y originarios de este territorio, el pueblo Manbarra, y optaron por nombrar al coral Muga dhambi, que se traduce como “gran coral”.

Una cinta métrica colgada alrededor del coral gigante.

Una cinta métrica colgada alrededor del coral gigante.
Imagen: Woody Spark

Smith y sus colegas examinaron la literatura disponible y hablaron con otros científicos para adquirir una mejor comprensión del coral y cómo se compara con otros. La estructura natural pertenece al género Porites, un grupo de coral conocido por su tremendo tamaño. Estos corales se pueden encontrar en Japón, Taiwán y Samoa, y la última región alberga una colonia colosal de Porites que mide 8 metros de altura y 22,4 metros en su punto más ancho.

A menudo de color marrón y color crema, el coral Porites se construye a partir de pólipos pequeños, similares a piedras, que “segregan capas de carbonato de calcio debajo de sus cuerpos a medida que crecen, formando los cimientos sobre los cuales se construyen los arrecifes”, como Smith, junto con los coautores del estudio, Nathan Cook, un científico marino de la Universidad de Cook, y Vicki Saylor, una propietaria tradicional de Manbarra con conocimientos indígenas, escribieron en un artículo preparado para The Conversation.

Aproximadamente el 70% de la estructura es coral vivo, y el 30% restante consiste en esponja verde aburrida, algas de césped y algas verdes, según el estudio. El coral vivo “puede morir por la exposición al sol durante las mareas bajas o el agua caliente”, y el coral muerto “puede ser rápidamente colonizado por organismos oportunistas de rápido crecimiento, como es el caso de Muga dhambi”, escribieron los autores en The Conversation.

Con una antigüedad de entre 421 y 438 años, Muga dhambi también es muy viejo, además de grande. La estimación de la edad se obtuvo calculando las tasas de crecimiento de los corales y las temperaturas anuales de la superficie del mar. El coral más antiguo conocido en la Gran Barrera de Arrecifes tiene 436 años, por lo que Muga dhambi está allí junto a él en términos de edad. Como señalan los autores, Muga dhambi es un superviviente, habiendo resistido más de 80 ciclones importantes a lo largo de los años. Este coral resistente ha logrado mantenerse a salvo de especies invasoras, episodios de blanqueamiento de corales (los científicos no encontraron evidencia de blanqueamiento), mareas bajas y, al menos hasta ahora, actividades humanas.

Muga dhambi parece estar saludable, pero el cambio climático causado por el hombre, la mala calidad del agua y otros factores amenazan a este coral y a la Gran Barrera de Arrecifes en general. Los científicos están pidiendo a los propietarios tradicionales y a otras personas que monitoreen el coral con la esperanza de que continúe prosperando durante muchas más generaciones.



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