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Descubren 170 exoplanetas errantes vagando por nuestra galaxia

Descubren 170 exoplanetas errantes vagando por nuestra galaxia


Imagen para el artículo titulado Descubren 170 exoplanetas errantes vagando por nuestra galaxia, el mayor número descubierto nunca

Imagen: NOIRLab

Una colaboración internacional de astrónomos ha comunicado el descubrimiento de entre 70 y 170 planetas errantes, en lo que ha sido bautizado como un logro científico sin precedentes.

Los planetas errantes son tan espeluznantes como misteriosos. Flotando a través del espacio interestelar, estos planetas no cuentan con una estrella anfitriona, ya sea por que han abandonado su sistema estelar de origen o porque nunca lo han llegado a tener en ningún momento. Los astrónomos descubrieron por primera vez la existencia de los los planetas errantes en la década de 1990, pero todavía quedan muchas preguntas sin respuesta, como las condiciones en las que se forman, su tamaño y composición, y cómo de comunes son.

La investigación que acaba de ser publicada en Nature aporta algo de luz sobre el asunto, ya que un equipo de científicos ha descubierto más de 170 planetas errantes en una región cercana de la Vía Láctea (por cercana queremos decir que está a 420 años luz de distancia). Esto hace que se duplique el número total de planetas errantes conocidos, una señal de que la población total de planetas errantes de nuestra galaxia es enorme. De hecho, se sospecha que puede haber miles de millones acechando en la Vía Láctea.

Los planetas errantes recién detectados han sido descubiertos después de analizar datos astronómicos de más de 20 años, aprovechando las observaciones recopiladas por el Observatorio Europeo Austral, el Telescopio Canadá-Francia-Hawai, el Telescopio Subaru y el satélite Gaia de la ESA. Hervé Bouy, astrónomo de la Universidad de Burdeos y líder del proyecto, dijo que los datos disponibles a través del extenso archivo de NOIRLab eran “fundamentales para este estudio”, como explicó en un comunicado de NOIRLab.

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Imagen: ESO/M. Kornmesser

Núria Miret-Roig, astrónoma de la Universidad de Burdeos y autora del nuevo estudio, nos explicó por correo que este nuevo trabajo cubre un “área extremadamente grande en el cielo” (aproximadamente 170 grados cuadrados), una cantidad mucho mayor que en investigaciones anteriores. “Esto ha sido posible gracias a la recopilación de imágenes disponible en los archivos públicos junto con nuestras propias observaciones”, dijo. La enorme cantidad de datos (80.000 imágenes con un peso total de 100 TB) hizo necesario que el equipo “combinara herramientas estadísticas modernas con técnicas de minado de datos”.

Un aspecto clave del estudio fue la técnica utilizada para detectar planetas errantes. Detectar planetas de este tipo es un desafío, ya que no están asociados con una estrella anfitriona y no resulta sencillo saber dónde se encuentran en la inmensidad del espacio. El enfoque tradicional para detectar planetas errantes era utilizar la técnica de las microlentes gravitacionales, pero para ello es necesario que se alineen de forma fortuita un planeta errante y una estrella detrás. El gran problema de las microlentes es que tienden a ser eventos únicos, y es probable que nunca más se vuelva a poder ver ese planeta errante. La incapacidad de estudiar un exoplaneta durante un período prolongado de tiempo representa una gran limitación.

Un aspecto interesante del nuevo estudio es que los planetas errantes recién detectados se podrán estudiar en el futuro. Miret-Roig y sus compañeros trabajaron bajo la suposición de que algunos planetas errantes, que se formaron hace solo unos pocos millones de años, todavía están muy calientes y, por ello, son directamente detectables por los telescopios. Para esta investigación, el equipo estudió detenidamente esas 80.000 imágenes, midiendo la luz en el rango de las longitudes de onda ópticas e infrarrojo cercano. El equipo también midió los pequeños movimientos realizados por estos objetos, de forma que se pudiese ver si circulaban por el espacio sin una estrella anfitriona.

En total descubrieron hasta 3455 posibles candidatos, de los cuales entre 70 y 170 objetos tenían el tamaño de Júpiter y fueron considerados verdaderos exoplanetas errantes. Los astrónomos no pudieron precisar un número exacto debido a la incertidumbre relacionada con la presunta edad de la región y con la masa de los objetos.

“Pudimos inferir las masas individuales comparando el brillo de cada planeta con los modelos teóricos. La principal dificultad es que los planetas son relativamente brillantes cuando son jóvenes y se desvanecen rápidamente con el tiempo ”, explicó Miret-Roig. “Por eso, si no se conoce con precisión la edad del planeta, que es el caso de nuestra muestra, es difícil diferenciar un planeta viejo y gigante de uno más joven pero con menos masa”.

Ahora los investigadores planean realizar un estudio de seguimiento para medir la edad precisa y la masa de estos presuntos exoplanetas errantes, al igual que algunas observaciones espectroscópicas para “determinar otras propiedades físicas como la temperatura y la composición”, dijo. Futuros observatorios, como el telescopio espacial Webb o el Observatorio Vera C. Rubin, podrán ayudar a validar estos resultados.

Otro aspecto interesante de este estudio es lo que nos dice las condiciones bajo las cuales se forman los planetas errantes. Dos teorías buscan explicar cómo nacieron planetas como estos: o se forman a partir de discos protoplanetarios alrededor de estrellas anfitrionas y luego son lanzados al espacio interestelar, o se forman a partir del colapso de nubes de gas que son demasiado pequeñas para formar estrellas.

Miret-Roig dijo que el número total de objetos errantes observados en el nuevo estudio “excede el número de planetas errantes esperado si solo se forman como estrellas a partir del colapso de una pequeña nube molecular, lo que indica que debe haber en juego otros mecanismos”. Los astrónomos, por tanto, “pueden decir que ambos mecanismos deben estar en funcionamiento”.

Dado que es probable que ambos procesos produzcan planetas errantes, el número total de este tipo de planetas debería ser enorme. Gracias a los futuros estudios sobre la materia y a los nuevos telescopios, podremos aprender mucho más sobre ellos en los próximos años.



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