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Científicos descubren las caries más antiguas en los mamíferos

Científicos descubren las caries más antiguas en los mamíferos


Sección de la mandíbula superior de Microsyops latidens con dos cavidades.

Sección de la mandíbula superior de Microsyops latidens con dos cavidades.
Imagen: Keegan Selig

Nueva evidencia fósil sugiere que los mamíferos han estado sufriendo de caries durante mucho, mucho tiempo, y podemos culpar a nuestro amor eterno por los alimentos azucarados.

Se han detectado caries dentales en más del 7% de los fósiles pertenecientes a Microsyops latidens, un primate que vivió durante el Eoceno temprano hace unos 54 millones de años, según una nueva investigación publicada en Scientific Reports. Los científicos, dirigidos por Keegan Selig de la Universidad de Toronto Scarborough, Canadá, dicen que las caries probablemente fueron causadas por el consumo de frutas dulces y alimentos azucarados, con lo cual es muy fácil identificarse.

Algo interesante del nuevo estudio es que los científicos pudieron rastrear la prevalencia de cavidades dentales, a veces denominadas caries, entre M. latidens a lo largo del tiempo, lo que les permitió inferir cambios en la dieta durante el mismo período de tiempo. Además, los métodos utilizados en el estudio ahora se pueden utilizar para rastrear problemas dentales similares y hábitos o cambios dietéticos en otras especies extintas.

No se sabe mucho sobre M. latidens (no tienen descendientes vivos), pero probablemente vivían en árboles y comían una combinación de frutas e insectos. A diferencia de los primates que viven en la actualidad, este animal “probablemente se basó más en su nariz u olfato para sentir el mundo, en comparación con cuánto se basó en su visión”, escribió Selig en un correo electrónico. El antropólogo se embarcó en este estudio para saber qué tipos de alimentos estaba comiendo M. latidens, y pensó que las caries dentales podrían ofrecer algunas ideas.

Las caries, ya sea que se hayan formado hace 54 millones de años o el día de ayer, son causadas por bacterias bucales que comen azúcares adheridos a los dientes. Las bacterias arrojan un subproducto muy ácido, que corroe el tejido dental y forma un agujero o cavidad.

“No podemos estar 100% seguros de que fue la fruta la que causó estas caries en M. latidens. Otros factores como el pH y la bioquímica de la boca también pueden producir caries”, explicó Selig. “Pero la fruta, y específicamente el azúcar, son los principales culpables de producir caries, al igual que en nuestras bocas en la actualidad”.

La evidencia fósil para el estudio provino de Southern Bighorn Basin en Wyoming. Los investigadores acumularon una muestra de 1.030 fósiles dentales individuales, como dientes y secciones de la mandíbula, que abarcan aproximadamente 544.000 años del Eoceno temprano. Ahora es la “muestra más grande hasta la fecha de caries fósil en una sola especie de mamífero extinto” y la “muestra más antigua conocida de caries dental en un mamífero extinto”, como escribieron los investigadores en su estudio. Se cree que un fósil de 12,5 millones de años de otro primate extinto es el poseedor del récord anterior de la cavidad dental de mamífero más antigua conocida.

Selig, junto con la antropóloga Mary Silcox, también de la Universidad de Toronto Scarborough, analizaron visualmente cada uno de los 1.030 fósiles, encontrando que 77 de ellos tenían caries. Eso es el 7,48% de las muestras.

“Lo más sorprendente fue la cantidad de individuos de nuestra muestra que tenían caries”, dijo Selig. “En comparación con los primates vivos, M. latidens tenía más caries de las que podríamos esperar”.

En términos de gravedad, las caries iban desde muy leves hasta caries que ocupaban casi la mitad de la superficie de un diente. Selig dijo que es difícil saber qué efecto tuvo esto en su salud, “pero tener caries, especialmente las grandes, puede provocar muchos problemas de salud”, como la pérdida de un diente, infección o molestias al masticar. “Ninguno de estos problemas sería grande para un animal”, agregó.

Curiosamente, los fósiles más antiguos y más jóvenes exhibieron la menor cantidad de cavidades en comparación con el resto. Esto probablemente significa que “esta especie experimentó un cambio en su dieta para incluir más frutas u otros alimentos ricos en azúcar durante un período corto”, según el estudio. “Nuestro análisis, por lo tanto, sugiere que la dieta de M. latidens fluctuó con el tiempo”. La razón de esto probablemente tuvo que ver con los cambios climáticos durante el Eoceno temprano, que dio lugar a una vegetación diferente y, como consecuencia, un acceso variable a los alimentos.

Conjuntos de fósiles similares podrían arrojar conocimientos similares. Selig espera que los hallazgos de su equipo “lleven a otros investigadores a revisar los fósiles que estudian en busca de caries”, ya que estas molestias dentales “pueden proporcionar información muy útil sobre la dieta de un animal”.

Un estudio muy interesante, pero de repente tengo una necesidad abrumadora de cepillarme los dientes.



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